"Sommige klanten hebben we nog niet eens live ontmoet"

JASA PACKAGING SOLUTIONS ONTVANGT IN CORONATIJD IN VERENIGDE STATEN GROTE OPDRACHTEN VIA ZOOM EN TEAMS

Sandra Somford-Pannekeet is sinds oktober 2018 president van JASA Packaging Solutions inc. Vanuit Richmond (Virginia) bouwt ze samen met haar man Joost de Amerikaanse dochter van het Nederlandse bedrijf op. Zo willen ze steviger voet aan de grond krijgen voor hun verpakkingslijnen voor onder meer bladgroenten en fruit in de Verenigde Staten.

jasa_2.pngEerder was Somford financieel directeur bij JASA Packaging Solutions, het bedrijf waar ze mede-eigenaar van is en dat door haar vader is opgezet. “Vanaf het moment dat we erover spraken een bedrijf in Amerika op te willen zetten, zagen mijn man en ik de kans om dat zelf te doen. We hadden er een goed gevoel bij om zelf grip op de zaak te houden. We kennen het team in Europa goed en we zagen de kansen in de Amerikaanse markt. Bovendien hadden we altijd al een droom om tijdelijk in het buitenland te wonen. Dit hadden we zelf alleen nooit gekoppeld aan JASA.”

“En - eerlijk is eerlijk - het was ook een manier om onder de vleugels van mijn vader weg te gaan. Hij gaf ons alle ruimte om het bedrijf in Nederland op onze manier vorm te geven. Onze band is heel goed, daar is ook nu niets aan veranderd. Maar in Alkmaar nam ik mijn beslissingen altijd met mijn vader in mijn gedachte. Dat heb ik hier meer kunnen loslaten.”

APETROTS

“In de begindagen hier heb ik vaak gedacht hoe de eerste jaren voor mijn ouders moeten zijn geweest. Want ook zij hebben een aantal zaken vanaf het begin opgebouwd, ondanks dat het bedrijf door toedoen van mijn opa was ontstaan. Extra leuk dat mijn vader ons heel erg goed kon ondersteunen in het begin en daarnaast meeging naar de eerste beurzen om ons hier te presenteren. Hij is apetrots dat wij zijn kindje de oceaan over hebben gebracht.” “We verkochten op de Amerikaanse markt al bijna dertig jaar machines via distributeurs. Maar in het groeiplan dat we als directieteam samen met onze CEO Eduard de Haan hadden opgesteld, voorzagen we in de VS nog veel meer mogelijkheden dan zij voor ons wisten te verzilveren. Om het Amerikaanse groeiplan tot een succes te maken, moesten we er dus vol voor gaan. Ik had de mogelijkheid om me volledig los te weken van de organisatie in Nederland toen we dit avontuur aangingen. Er is een nieuwe financieel directeur aangetrokken en wij zijn met onze twee kinderen verhuisd naar de andere kant van de Atlantische Oceaan.”

GESNEDEN KOEK

jasa_1.png“Joost is verantwoordelijk voor de verkoop. Hij geniet ervan en is erg goed in het klantcontact en daardoor ook het meeste aan het reizen. Dat was in het begin weleens gedoe, omdat we soms tegelijkertijd op pad wilden gaan. Dat werkte niet met twee kinderen. Ook al zijn zij vijf dagen per week naar school en de opvang - we hadden geluk dat de opvang al die tijd is opengebleven -, ’s avonds zijn ze uiteraard wel thuis.” “Ik richt me vooral op de strategische beslissingen, leadgeneratie en het op orde houden van de financiële en HRzaken, inclusief alle documentatie die daarbij komt kijken. In Nederland was dat gesneden koek voor me, maar hier is het toch net weer allemaal wat anders georganiseerd. Ik vind het heel bijzonder om te ervaren dat we hier elkaars kwaliteiten nog nadrukkelijker inzetten. De weekenden zijn hier echt voor het gezin. We trekken er veel op uit in de natuur. We vinden het ook heerlijk om met het hele gezin te kamperen.” Ook in de VS zet JASA in op de drie groeipijlers: innoveren, internationaliseren en structureren. “Dat we op deze gigantische markt in één taal kunnen opereren, is heel handig voor de marketing. Dat ik vrouwelijk ondernemer ben, speelt eigenlijk nooit een rol. Wat we af en toe wel aanzetten, is dat we als familiebedrijf én als echtpaar opereren. Dat spreekt een deel van onze klanten zeker aan. Veel fruit- en groentebedrijven hier zijn ook familieondernemingen, soms zelfs met Nederlandse wortels. Dan helpt het als er een Nederlands stel aanklopt om zaken met hen te doen.”

CULTUURSCHOK

“Wat in de opstartfase lastig was, was dat alles hier anders gaat dan in Nederland. Het banksysteem is hier bijvoorbeeld erg ouderwets. Veel zaken duren hier langer dan we gewend zijn, omdat elke taak wordt verschoven naar een volgend bureau. Maar we zijn gestopt ons daarover te verbazen: we bewegen gewoon mee in die cultuurschok en dat helpt.” In het begin heeft RSM JASA nog bijgestaan in de VS, nu is er een lokale accountant aangesloten. In Nederland is het bedrijf nog steeds klant bij RSM voor onder meer de controle van de jaarrekening en fiscaal advies. Het team van JASA in de VS bestaat sinds maart niet langer alleen uit Nederlandse medewerkers. “We hebben inderdaad de eerste Amerikaanse medewerker aangenomen, een field service engineer. Het is tijd voor uitbreiding. We zien er naar uit om aan ons team hier in de VS te bouwen. We zijn in een paar jaar tijd gegroeid tot een serieuze partij in de Amerikaanse verpakkingsmarkt van (blad)groenten en fruit. Het draagt ook bij aan onze professionaliteit.”

BOVEN VERWACHTING

jasa_3.png“Het gaat boven verwachting goed. We zijn sneller succesvol dan we vooraf hadden ingeschat en we zien nog heel veel kansen. We zijn op het juiste moment deze kant op gekomen. Er wordt hier veel geïnvesteerd in regionalisering van sla- en bladgroentenkweek in kassen. Daar zitten vaak grote investeerders achter. Het verpakken van deze sla is ons op het lijf geschreven. We onderscheiden ons van lokale partijen met onze nuchtere Nederlandse ondernemersmentaliteit in combinatie met complete systeemintegratie die erop gericht is onze klanten te ontzorgen. En als we één lijn hebben geleverd, volgen er daarna vaak meer voor het verpakken van andere groenten, zoals bijvoorbeeld tomaten.”

Covid-19 heeft JASA in de VS vooralsnog geen windeieren gelegd. “We wisten ons goed in de kijker te spelen tijdens een aantal virtuele beurzen. Dat lukte onder meer doordat we ook hier een prijs wonnen met de Sleever, een verpakkingsmachine voor het duurzamer verpakken van – in dit geval – tomaten waardoor we geen plastic meer gebruiken. Normaal gesproken hadden we nooit direct een stand op een A-locatie gekregen. Dat had misschien wel twintig jaar geduurd.”

LIVE

“Maar misschien was het allerbelangrijkste wel dat we niet bang waren en onze kansen direct hebben gepakt. Het is bijzonder om te ervaren dat we ook grote opdrachten hebben ontvangen via Teams en Zoom van klanten die we nog niet eens live hebben ontmoet. Dat was zonder corona echt nooit gebeurd. Maar nu kijken we ook weer uit naar echte ontmoetingen. Het is fijner om de klik te ervaren als je elkaar in de ogen kijkt.”

VERHUIZEN NAAR VIRGINIA
Dat Sandra Somford-Pannekeet met het bedrijf en haar gezin in Richmond is neergestreken, is relatief willekeurig. “Er zitten hier meer Nederlandse ondernemers. Maar voor de rest hebben we vooral gekeken naar de logistiek. Je zit hier twee uur van Washington DC, vandaar vlieg je rechtstreeks naar Nederland. Het is ook een voordeel dat Richmond een eigen vliegveld heeft voor nationale vluchten. En het tijdsverschil met Europa is vanaf hier goed te doen. Verder hebben we gekeken naar de staat van het onderwijs in Virginia: belangrijk voor onze eigen kinderen, maar ook interessant als je goed opgeleid personeel zoekt. Tot nu toe zijn we heel blij dat we hier zijn gaan wonen. Het voelt vanaf het eerste moment goed op deze plek.” “Het minst leuke van de verhuizing is natuurlijk dat familie en vrienden op afstand zijn. We skypen, kunnen berichten, foto’s en filmpjes uitwisselen via WhatsApp, maar dat was natuurlijk een grote overgang, zeker voor de kleinkinderen die hun opa’s en oma’s - en vice versa - nu veel minder zien. Dat is de afgelopen anderhalf jaar door corona natuurlijk helemaal niet mogelijk geweest. Gelukkig zijn vrienden en familie daarvoor wel nog op bezoek geweest. We hebben genoeg plek om hen te kunnen ontvangen. Maar komende zomer zouden we hen graag allemaal in Nederland willen opzoeken.” Dat het vanaf het begin serieus was, blijkt uit het feit dat het gezin het huis in Nederland verkocht en in Virginia direct een woning kocht. “Dat we zo serieus zijn geweest, is zeker onderdeel van het succes. We hadden vooraf afgesproken dat we in elk geval vijf jaar hier zouden blijven. Het is uiteindelijk een flinke investering die we gedaan hebben, zowel zakelijk als privé. Maar het bevalt ons hier heel goed. We doen geen uitspraken over de toekomst, maar nu is de combinatie om hier te wonen en te werken ideaal.”

auteur Gwen van Loon

fotograaf  JASA


Dit artikel verscheen in het RSMagazine (voorjaar 2021), een magazine dat twee keer per jaar in heel Nederland wordt verspreid onder cliënten, relaties en andere geïnteresseerden. Ontvangt u het magazine nog niet, maar wel geïnteresseerd? Neem dan contact op met Angelique Timmer-Weisscher via [email protected]. Dan krijgt u het magazine voortaan ook kosteloos toegezonden!